Chronique : INSG prévoit une troisième année consécutive d’excédent de nickel

La production mondiale de nickel dépassera la demande de 239 000 tonnes l’année prochaine, selon l’International Nickel Study Group (INSG).

Ce sera la troisième année consécutive d’offre excédentaire et l’excédent sera le plus important jamais enregistré.

L’INSG, qui a tenu cette semaine la deuxième de ses réunions semestrielles à Lisbonne, estime que le marché était en excédent de 104 000 tonnes l’année dernière et que ce chiffre devrait augmenter à 223 000 tonnes cette année.

L’excédent cumulé prévu de 566 000 tonnes sur trois ans est énorme par rapport à la taille du marché du nickel. La consommation mondiale cette année devrait s’élever à 3,2 millions de tonnes.

L’excédent croissant de nickel a jusqu’à présent été largement caché sous des formes de métal qui ne sont négociées ni sur le London Metal Exchange (LME) ni sur le Shanghai Futures Exchange (ShFE).

Mais les fonds parient que cela va bientôt commencer à changer. Le positionnement des investisseurs à Londres est le plus baissier depuis 2019.

Bilans offre-demande de nickel selon l’International Nickel Study Group
Bilans offre-demande de nickel selon l’International Nickel Study Group

Montée en puissance indonésienne

La demande mondiale de nickel augmente rapidement grâce à l’utilisation de ce métal comme entrée cathodique pour les batteries des véhicules électriques (VE).

L’INSG s’attend à ce que l’utilisation augmente de 8 % cette année et de 9 % supplémentaires en 2024, l’accélération de la demande de véhicules électriques compensant la lenteur du secteur de l’acier inoxydable.

Toutefois, la production mondiale connaîtra une croissance encore plus rapide de 12 % cette année et de 9 % supplémentaires l’année prochaine.

Il s’agit bien sûr de l’Indonésie, où la production continue de croître alors que le pays se positionne comme un fournisseur clé de matières premières pour les fabricants de batteries pour véhicules électriques.

La production indonésienne de nickel extrait a bondi de 31 % sur un an au cours des sept premiers mois de 2023, selon l’INSG. La ruée vers l’exploitation minière a alimenté une hausse de 85 % de la production de produits intermédiaires tels que la fonte brute de nickel (NPI) et la matte de nickel, ainsi qu’une augmentation de 20 % de la production de produits primaires à base de nickel tels que le sulfate.

Mais la hausse de la production mondiale concerne également de plus en plus la Chine, qui a augmenté sa production primaire de nickel de 18 % sur un an entre janvier et juillet.

Bien que la production chinoise de NPI se déplace vers l’Indonésie, le pays augmente sa capacité de raffinage.

Macquarie Bank estime que la Chine a ajouté 270 000 tonnes de capacité de transformation des produits intermédiaires en sulfate de nickel l’année dernière, tandis que les entreprises chinoises et indonésiennes ont annoncé leur intention d’augmenter leur capacité de cathode de nickel de 250 000 tonnes d’ici la fin de 2024. (« Commodities Compendium », septembre .27, 2023)

Le renforcement des capacités de conversion des produits intermédiaires de classe II en produits primaires de classe I devrait signifier que les unités excédentaires se répercuteront de plus en plus sur le type de nickel négocié sur les marchés de Londres et de Shanghai.

Clôture de la déconnexion des prix

Le nickel a été le moins performant parmi les métaux de base du LME cette année. Se négociant actuellement à 18 525 dollars la tonne, le métal à trois mois est en baisse de 60 % début janvier.

Mais le prix des métaux raffinés reste nettement supérieur aux prix des produits intermédiaires, ce qui témoigne du décalage entre un marché de classe I toujours tendu et un excédent toujours croissant dans le segment de classe II.

Certains signes indiquent qu’une partie de cet excédent se répercute désormais sur le marché de classe I.

Les stocks de nickel du LME, soit 42 384 tonnes, sont toujours en baisse de 23 % par rapport au début de l’année, mais semblent avoir atteint un point bas avec plus de 5 000 tonnes d’arrivées depuis début septembre.

Les stocks de change de Shanghai sont extrêmement faibles depuis de nombreux mois, mais la semaine dernière, ils ont atteint leur plus haut niveau en un an à 7 470 tonnes.

Les gestionnaires de fonds parient que davantage de surplus de nickel apparaîtront dans le segment raffiné du marché et, à terme, sur le marché de dernier recours qu’est le London Metal Exchange.

Le pari baissier collectif s’est étendu à 15 579 contrats nets au cours de la semaine précédant le 26 septembre, selon le dernier rapport sur les engagements des traders.

Il s’agit de la position courte la plus importante depuis 2019, année où elle a atteint un sommet de 18 899 contrats. Exprimé en termes d’intérêt ouvert, il est plus important en raison du déclin de l’activité du nickel au LME après la crise de mars de l’année dernière, qui a vu les échanges suspendus et les transactions annulées de manière controversée.

Les dernières évaluations de l’INSG confirment le récit baissier. Presque tous les analystes pensent que le marché est en situation d’offre structurellement excédentaire, même si les chiffres varient.

Le grand pari est de savoir combien de temps il faudra à cet excédent pour être converti sous une forme pouvant être livrée à la fois au LME et au ShFE en quantités suffisantes pour faire baisser le prix.

Le grand risque est que les baissiers prennent de l’avance sur ce processus de conversion et, après les troubles de l’année dernière, nous connaissons tous les dangers de devoir couvrir une grosse vente à découvert sur le marché du nickel de Londres.

(Les opinions exprimées ici sont celles de l’auteur, Andy Home, chroniqueur pour Reuters.)

(Edité par Sharon Singleton)

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Nicolas