Glencore va vendre sa participation dans une opération de nickel en difficulté en Nouvelle-Calédonie

Glencore (LON : GLEN) a annoncé lundi qu’elle clôturerait et vendrait sa participation dans l’entreprise déficitaire Koniambo Nickel SAS (KNS) dont elle est copropriétaire en Nouvelle-Calédonie, alors qu’une forte baisse des prix du métal continue de frapper l’industrie.

L’entreprise minière et négociante suisse en matières premières a déclaré qu’elle chercherait un nouveau partenaire pour la mine et l’usine de traitement de nickel sur le territoire français, ajoutant qu’elle laisserait l’exploitation prête à une réouverture rapide si un nouvel investisseur était trouvé.

Glencore cherche également à vendre sa participation de 49 % dans la société, a indiqué KNS dans un communiqué distinct.

Les prix du métal utilisé dans l’acier inoxydable et dans les batteries des véhicules électriques ont presque diminué de moitié au cours de l’année écoulée, affectant gravement les producteurs.

Wyloo Metals Pty Ltd., la société de nickel détenue par le magnat minier Andrew Forrest, a annoncé en janvier la fermeture de ses mines d’Australie occidentale. D’autres acteurs majeurs comme BHP (ASX : BHP) et First Quantum Minerals (TSX : FM) souffrent également, tandis que de nombreuses petites sociétés minières ont arrêté de construire ou ont été placées sous administration.

« Les pressions sur le marché mondial du nickel deviennent de plus en plus apparentes », écrivait Colin Hamilton, directeur général de la recherche sur les matières premières chez BMO Capital Markets, dans une note fin janvier.

« Nous avons noté que de nouvelles réductions de capacité temporaires ou permanentes étaient nécessaires pour équilibrer le marché du nickel après l’excédent de l’année dernière, mais il reste à voir si un ajustement suffisant a eu lieu », a déclaré Hamilton.

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Le gouvernement français, qui a autorité sur la Nouvelle-Calédonie, réfléchit à un plan de sauvetage du secteur du nickel de l’île, comprenant des prêts d’urgence. Paris a proposé de réduire les factures énergétiques d’environ 200 millions d’euros (215 millions de dollars) par an, mais les négociations se poursuivront jusqu’à fin février.

« Depuis plus de dix ans, Glencore a été le principal bailleur de fonds de KNS sans jamais réaliser de profit », a déclaré Glencore dans le communiqué. « Même avec l’aide proposée par le gouvernement français, les coûts d’exploitation élevés et les conditions actuelles très faibles du marché du nickel font que KNS reste une opération non rentable. »

Selon Glencore, KNS a apporté 5,6 milliards de dollars de retombées économiques à la Nouvelle-Calédonie depuis 2012 grâce à la construction (1,7 milliard de dollars) et à l’exploitation (3,9 milliards de dollars), dont 3 milliards de dollars dépensés en biens et services et le paiement de 950 millions de dollars en salaires locaux.

Glencore a annoncé l’année dernière qu’il cesserait de financer Koniambo d’ici la fin du mois. Le géant minier suisse de Baar, qui avait initialement prévu de conserver sa participation dans l’exploitation, a proposé de mettre l’installation en veilleuse et de se consacrer à l’exportation de minerai de nickel.

Cette décision ferait encore plus de vagues dans ce secteur en difficulté. Non seulement cela coûterait environ 1 300 emplois locaux, mais cela augmenterait également la domination de l’Asie sur la chaîne d’approvisionnement en nickel après la croissance de la capacité de traitement en Chine et en Indonésie.

Glencore s’est engagé à conserver tous les employés de KNS pendant une période de six mois pour faciliter la transition.

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Nicolas