Les scientifiques réclament des recherches à long terme pour éclairer les décisions sur l’exploitation minière dans la mer des Wadden

Les chercheurs réclament des recherches à long terme telles que le programme de surveillance Synoptic Intertidal Benthic Survey (SIBES) pour éclairer les décisions concernant l’exploitation minière et d’autres extractions de ressources dans la mer des Wadden, une zone intertidale située dans la partie sud-est de la mer du Nord.

Grâce au SIBES, le sol a été échantillonné chaque année pendant 15 ans le long d’un réseau de nœuds espacés tous les 500 mètres à travers les vasières intertidales. Au total, cela comprend environ 5 000 sites d’échantillonnage.

Une analyse récente des données générées par le programme montre qu’à mesure que les vasières s’affaissent en raison de l’extraction de gaz, leur composition change.

« La granulométrie moyenne dans les parties des vasières où le gaz est extrait a diminué de plus de 10 % en 12 ans. Avec cela, le sable devient plus fin », a déclaré Allert Bijleveld, co-auteur de l’article dans le Journal d’écologie appliquée qui présente ces résultats.

Plus précisément, la taille des grains dans les zones touchées par l’extraction de gaz autour d’Ameland – l’une des îles danoises de la Frise occidentale – a diminué en moyenne de 1 micromètre par an entre 2008 et 2020, alors qu’aucune diminution n’a été observée dans les zones de référence. Sur toute la période, la taille moyenne des grains a diminué de 154 à 138 micromètres.

« Cela signifie qu’il y a de plus en plus de matériaux de sol fins dans le ‘bol’ créé par l’extraction du gaz », a déclaré Bijleveld. « Cela pourrait avoir des conséquences sur les animaux benthiques qui y vivent. »

Selon le chercheur, au cours des 12 années précédant 2020, la composition de la vie des fonds marins dans les zones affaissées a également changé par rapport à des zones similaires où l’affaissement dû à l’extraction de gaz ne s’est pas produit.

Bijleveld a également expliqué que dans le permis légal pour les activités minières dans le site du patrimoine mondial de la mer des Wadden, il était convenu que le gaz et le sel seraient extraits « avec la main sur le robinet ». Selon le permis, si l’extraction de gaz affecte les valeurs naturelles, l’extraction doit être ralentie.

Le problème est que, comme les « valeurs naturelles » sont difficiles à mesurer, l’attention est principalement portée à l’affaissement. C’est là qu’interviennent les nouvelles recherches : elles montrent que l’affaissement en soi n’est pas un bon signal pour une main vigilante sur le robinet.

« À proprement parler, il n’y a pas eu d’affaissement net au cours des dernières décennies car la zone touchée a été en moyenne remblayée. Mais la qualité du sol a changé et avec elle, la composition de la vie du sol », a déclaré Bijleveld.

La compagnie pétrolière néerlandaise NAM extrait du gaz des vasières près d’Ameland depuis les années 1980. La zone d’extraction de gaz est actuellement composée de plus de limon que prévu. Cependant, en raison d’un manque de surveillance appropriée avant le début de l’extraction, il est désormais impossible de déterminer avec certitude si le limon était déjà présent ou s’il a été causé par l’extraction. Cependant, selon Bijleveld, cette recherche donne une première indication sur ce dernier point.

«Pour l’obligation légale de ‘mettre la main sur le robinet’, l’extraction du sel autour de Harlingen ne s’intéresse désormais qu’au fond, dans un nombre très limité de stations. Cela laisse les effets réels de l’affaissement hors de vue. Pour une évaluation sérieuse des effets, il est nécessaire de commencer à mesurer avant même une intervention et de surveiller automatiquement des zones comparables également par le biais d’une étude approfondie et à long terme telle que SIBES », a souligné le chercheur. « En plus de toute diminution nette de l’élévation du sol, la composition du sol et sa vie, en particulier, devraient devenir une mesure. »

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Nicolas