Une étude souligne la nécessité de nettoyer la pollution minière héritée qui présente des risques pour la santé de millions de personnes

On estime que 23 millions de personnes vivant dans les plaines inondables du monde sont exposées à des concentrations potentiellement dangereuses de déchets toxiques provenant des activités minières passées et présentes.

C’est la principale conclusion d’une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université de Lincoln, qui ont utilisé des modèles hydrologiques pour déterminer l’étendue de la contamination du système fluvial par les mines et les digues à résidus défaillantes.

Publié le 21 septembre dans la revue Science, l’étude a utilisé une combinaison de modélisation basée sur les processus et de tests empiriques pour prédire essentiellement l’impact mondial des risques miniers, tels que le plomb, le zinc, le cuivre et l’arsenic. Ces polluants sont généralement transportés en aval des opérations minières et souvent déposés le long des canaux fluviaux et des plaines inondables pendant de longues périodes.

Pour modéliser leurs impacts potentiels, l’équipe de recherche a développé une base de données géoréférencée d’environ 185 000 sites miniers, ainsi que près de 12 000 installations de stockage de déchets miniers et de cas connus de sites de stockage défaillants ou fuyants.

L’équipe de recherche décrit sa base de données, dérivée d’informations publiées par les gouvernements, les sociétés minières et des organisations comme l’US Geological Survey, comme « la compilation la plus complète d’emplacements miniers à ce jour ».

Ces données ont ensuite permis aux scientifiques de produire un modèle informatique pour cartographier l’étendue des chenaux fluviaux et des plaines inondables du monde entier qui sont pollués par les déchets miniers, à la fois lors des opérations historiques et actuelles.

Portée éloignée des contaminants

Publiés dans un contexte de demande croissante de métaux et de minéraux pour alimenter la transition énergétique verte, les résultats mettent en évidence l’ampleur de la contamination causée par l’exploitation minière.

Dans le monde entier, l’exploitation minière affecte environ 479 200 kilomètres de canaux fluviaux et 164 000 kilomètres carrés de plaines inondables, selon l’étude. On estime que 23,48 millions de personnes résident dans ces plaines inondables touchées, abritant 5,72 millions de têtes de bétail et couvrant plus de 65 000 kilomètres carrés de terres irriguées.

Toutefois, ces chiffres ne constituent qu’une estimation prudente, compte tenu du manque de données disponibles pour plusieurs pays, a prévenu l’équipe de recherche.

Selon l’étude, les humains peuvent être exposés à ces métaux contaminants de plusieurs manières, notamment par exposition directe par contact cutané, ingestion accidentelle, inhalation de poussières contaminées et consommation d’eau et d’aliments contaminés cultivés sur des sols contaminés.

Pour les pays et les communautés qui dépendent de ces rivières et plaines inondables, déjà touchés par des maladies liées à l’eau, l’activité minière présenterait donc un risque sanitaire supplémentaire.

Même dans les pays industrialisés comme le Royaume-Uni et les États-Unis, la contamination minière constitue une contrainte majeure et croissante pour la sécurité hydrique et alimentaire, compromet les services écosystémiques vitaux et contribue à la résistance aux antimicrobiens dans l’environnement, ajoute l’étude.

Outil de prévention

Le professeur Mark Macklin, directeur du Lincoln Center for Water and Planetary Health et principal scientifique à l’origine de ces recherches révolutionnaires, estime que leurs cartes et leurs outils de modélisation aideront à prévenir de futures activités minières imprudentes.

« Notre nouvelle méthode de prévision de la dispersion des déchets miniers dans les systèmes fluviaux du monde entier fournit aux gouvernements, aux régulateurs environnementaux, à l’industrie minière et aux communautés locales un outil qui, pour la première fois, leur permettra d’évaluer les impacts hors site et en aval de l’exploitation minière sur l’écosystème et la santé humaine », a déclaré Macklin.

« Nous espérons que cela facilitera l’atténuation des effets environnementaux de l’exploitation minière historique et actuelle et, plus important encore, contribuera à minimiser les impacts du futur développement minier sur les communautés, tout en protégeant la sécurité alimentaire et hydrique. »

« Une croissance rapide de l’exploitation minière mondiale des métaux est cruciale si le monde veut faire la transition vers l’énergie verte », a ajouté le professeur Chris Thomas, qui a dirigé les travaux d’analyse et de modélisation de cette étude.

« Une grande partie de la contamination mondiale estimée que nous avons cartographiée est un héritage de l’ère industrielle – à juste titre, l’exploitation minière moderne est encouragée à donner la priorité à la durabilité environnementale. Nos méthodes, qui fonctionnent également à l’échelle locale, ajoutent une nouvelle approche importante à ce processus.

Le professeur Deanna Kemp du Sustainable Minerals Institute de l’Université du Queensland, qui faisait également partie de l’équipe de recherche, a qualifié les résultats de « qui donnent à réfléchir ».

« À un niveau fondamental, ces résultats nous rappellent que l’exploitation minière peut causer d’importants dommages en aval sur de longues périodes », a-t-elle déclaré. « De nombreuses personnes bénéficient de l’exploitation minière et des métaux, mais nous devons faire davantage pour comprendre et prévenir les effets négatifs sur les personnes qui vivent et travaillent dans les zones touchées. »

« Nous sommes au courant depuis longtemps », a déclaré Macklin. nouvelles de la BBC jeudi. « Ce qui est alarmant pour moi, c’est l’héritage – [pollution from abandoned mines] affecte encore des millions de personnes. »

« Avec le changement climatique et les inondations plus fréquentes », a-t-il ajouté, « cet héritage [of pollution] va s’étendre et s’étendre.

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Nicolas