Les débats sur BHP ont amélioré l'offre d'Anglo alors que le temps presse dans la saga des rachats

Alors que le temps presse pour acquérir Anglo American Plc, pour un montant de 43 milliards de dollars, le groupe BHP est confronté à une question cruciale : que faudrait-il pour amener la petite entreprise à la table des négociations dans les prochains jours ?

Le projet de BHP de scinder partiellement puis d'acquérir Anglo a bouleversé l'industrie minière en opposant deux de ses plus grands noms dans une lutte publique. Anglo a déjà rejeté deux propositions non contraignantes de BHP – critiquant à la fois la valorisation et la complexité – et a plutôt précipité son propre plan de restructuration dramatique.

Désormais, tous les regards sont tournés vers BHP : mercredi à 17 heures à Londres, le plus grand minier mondial doit soit annoncer sa ferme intention de faire une offre, soit se retirer pendant six mois en vertu des règles britanniques en matière de rachat.

BHP réfléchit à l'opportunité de faire une proposition améliorée, mais ne l'a pas encore fait, selon des sources proches du dossier. Le plus grand minier du monde aimerait avoir un signe d'engagement de la part d'Anglo pour faire une offre ferme, ont déclaré certaines personnes, et une façon d'y parvenir pourrait être avec une proposition suffisamment attrayante pour convaincre les propres investisseurs d'Anglo de pousser l'entreprise à entamer des négociations.

Néanmoins, BHP se méfie de toute offre contre lui-même dans le vide, et se retirer reste une forte possibilité. La société n'a actuellement pas l'intention de se montrer hostile en proposant une offre aux actionnaires d'Anglo si le conseil d'administration refuse de s'y engager.

Les porte-parole de BHP et d'Anglo ont refusé de commenter.

Le PDG de BHP, Mike Henry, tente de mettre la main sur les actifs de cuivre d'Anglo, qui font l'envie de l'industrie, mais souhaite qu'Anglo se sépare d'abord de ses activités sud-africaines de platine et de minerai de fer avant de procéder à un rachat. Cette acquisition constituerait la plus grosse transaction du secteur depuis plus d'une décennie et créerait le plus grand producteur de cuivre au monde, représentant environ 10 % de l'offre mondiale, à un moment où les sociétés minières et leurs investisseurs se positionnent pour bénéficier d'un déficit imminent d'offre.

L'échéance qui approche fait suite à une semaine remplie de drames, au cours de laquelle BHP a révélé qu'il avait été repoussé une deuxième fois après avoir augmenté le nombre d'actions qu'il proposait pour le reste d'Anglo. Un jour plus tard, le PDG d'Anglo, Duncan Wanblad, a dévoilé son propre plan visant à remodeler ses activités en abandonnant le platine, les diamants et le charbon et en ralentissant un projet impopulaire d'engrais.

BHP a été enhardi par l'annonce d'Anglo étant donné les similitudes avec son propre projet – en particulier la proposition de scission de l'activité platine – et la société réfléchit maintenant à la manière dont elle pourrait attirer les actionnaires d'Anglo dans la mêlée pour faire pression sur le plus petit mineur pour qu'il entame des discussions.

Techniquement, Anglo pourrait demander une prolongation du délai, mais dans l’état actuel des choses, elle n’a pas l’intention de le faire, ont déclaré des personnes proches du dossier.

Et même si certains actionnaires se sont montrés favorables au projet d'Anglo cette semaine, ses deux plus grands actionnaires, BlackRock Inc. et la société sud-africaine Public Investment Corp., n'ont pas encore exprimé publiquement leur opinion sur l'approche qu'ils privilégieraient. La paire jouera un rôle central, détenant à elle seule environ 18 % des actions d'Anglo.

Pendant ce temps, l'activiste Elliott Investment Management a également pris une participation dans Anglo et évalue actuellement ses options, a déclaré une autre personne.

S'exprimant en privé, plusieurs autres grands actionnaires d'Anglo ont déclaré qu'ils n'avaient pas été convaincus par la dernière proposition de BHP. Ils ont également souligné le manque d'urgence, affirmant que le projet d'Anglo de se réduire et de se concentrer sur le cuivre augmentait la probabilité que BHP ou l'un de ses rivaux ciblent l'entreprise pour un rachat à l'avenir si la tentative actuelle n'aboutit pas.

Toutefois, les actionnaires de BHP pourraient se montrer sceptiques si la société Anglo restructurée exige une meilleure valorisation.

« Le problème est que s'ils prennent ce risque, s'ils reviennent dans un an, ils devront payer une prime plus élevée de 30 % sur le cours des actions Anglo dans un an, lorsque la situation sera meilleure », a déclaré Hugh Dive, directeur des investissements d'Atlas Funds Management à Sydney, qui détient des actions de BHP.

L'offre actuelle de BHP valorise Anglo – y compris les participations majoritaires qu'elle détient dans les sociétés sud-africaines cotées – à 29,45 £ par action. Anglo a clôturé vendredi à 26,775 £ à Londres, ce qui suggère que les investisseurs anticipent une probabilité moindre d'un accord, mais reste environ 27 % plus élevé que la veille de l'approche de BHP rapportée pour la première fois par Bloomberg.

Lors de conversations avec cinq des 20 principaux actionnaires d'Anglo, la plupart ont déclaré qu'ils pensaient que le projet d'Anglo avait mis l'entreprise sur des bases plus sûres, du moins pour l'objectif immédiat de repousser la tentative de rachat actuelle de BHP. Plusieurs ont déclaré qu'ils se félicitaient particulièrement des mesures d'austérité promises dans le cadre du projet britannique d'engrais.

Si la direction d'Anglo parvient à réaliser une refonte ambitieuse de son portefeuille, les actionnaires ont convenu que les activités plus modestes de cuivre et de minerai de fer constitueraient une cible beaucoup plus attrayante que l'entreprise tentaculaire ne l'est aujourd'hui – ce qui, selon eux, ne sera pas perdu pour Rio Tinto Group et Glencore Plc. . Pour l’instant, cependant, la plupart des investisseurs ont déclaré qu’aucune des visions pour Anglo exposées jusqu’à présent par Henry ou Wanblad n’était clairement supérieure et qu’elles pourraient être convaincues par les deux parties.

BHP n'a actuellement pas l'intention de présenter son offre directement aux investisseurs d'Anglo dans le cadre d'une offre hostile, ont indiqué plusieurs sources. Une telle décision ne permettrait pas à BHP de procéder à une vérification préalable des actifs d'Anglo et risquerait de susciter la colère de ses propres actionnaires, qui ont exigé que l'entreprise reste disciplinée. Cela l'obligerait également à soumissionner pour la totalité d'Anglo, y compris les parties sur lesquelles il insiste pour qu'Anglo se sépare comme condition préalable à un accord.

Cela signifie que BHP a besoin qu’Anglo s’engage et accepte les pourparlers. Mais le temps presse.

(Reportage de Thomas Biesheuvel, Dinesh Nair, William Clowes et Paul-Alain Hunt).

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Nicolas