L’exploitation minière en haute mer pourrait gravement affecter les populations de méduses

Une nouvelle recherche menée par des scientifiques du Centre allemand Helmholtz pour la recherche océanique de Kiel décrit les effets possibles de l’exploitation minière en haute mer sur les espèces marines médio-pélagiques.

Dans un article publié dans la revue Communications naturelles, les experts soulignent que même si les opérations minières cibleront les minéraux des fonds marins, elles perturberont et pomperont également les sédiments fins du fond marin, générant des « nuages ​​» ou panaches de sédiments en suspension le long du fond marin. Une fois à bord du navire, les sédiments collectés devront être rejetés dans la colonne d’eau.

Les chercheurs notent que comme il n’existe actuellement aucune réglementation à quelle profondeur d’eau les sédiments doivent être rejetés, les panaches générés peuvent s’étendre sur des dizaines, voire des centaines de kilomètres dans toute la colonne d’eau. Cela signifie que l’exploitation minière en haute mer affecterait non seulement les communautés animales des fonds marins, mais également celles de la colonne d’eau sus-jacente – ou entre les eaux.

« Les eaux médianes sont cruciales pour la capacité de l’océan mondial à stocker le carbone, mais ses habitants constituent également la principale source de nourriture pour de nombreuses espèces de poissons, de calmars et de mammifères marins et constituent donc un maillon essentiel du réseau trophique marin », a déclaré Helena Hauss, première co-auteur de l’étude, a déclaré dans un communiqué de presse.

« Ils ont évolué dans des conditions beaucoup plus stables que les animaux vivant à la surface, dans un manque constant de nourriture, et sont donc potentiellement plus sensibles aux conditions changeantes de leur environnement. »

En plus d’être habituées à des environnements stables, les espèces pélagiques ont tendance à être des organismes fragiles, gélatineux et parfois géants, avec un métabolisme faible, ce qui les rend particulièrement vulnérables aux perturbations.

« Nous n’avons fait qu’effleurer la surface en ce qui concerne l’exploration des eaux médianes et la majeure partie de la biodiversité reste encore inconnue, ainsi que leur fonction dans l’écosystème et leur tolérance au changement », a déclaré Henk-Jan Hoving, auteur principal de l’article.

La méduse casque

Pour combler le manque de connaissances sur les réponses des animaux pélagiques aux facteurs de stress environnementaux, Hauss, Hoving et leurs collègues se sont concentrés sur la méduse casque.

« Étant donné que déterminer le « stress » chez une méduse n’est pas un processus simple, nous avons étudié leur réponse sous plusieurs angles et combiné les informations tirées de leur physiologie, de l’expression de leurs gènes et des symbiotes microbiens à l’extérieur de la méduse », Vanessa Stenvers, co-premier auteur de l’étude, a déclaré.

Stenverns a mentionné que l’effet visuel le plus fort des sédiments en suspension était l’agrégation de particules de sédiments sur la méduse après seulement environ 1,5 heure d’incubation, au cours de laquelle la méduse a commencé à produire un excès de mucus qui s’est lentement éliminé.

« Alors que le mucus aide les méduses à maintenir un microbiome stable, la production continue de mucus est une réponse coûteuse en énergie et peut exiger une part substantielle du budget énergétique total d’un animal », a-t-elle noté.

De plus, les méduses ont montré une expression marquée de gènes liés à la respiration, à l’immunité innée et à la réparation des plaies dans les traitements de sédiments les plus élevés, signalant ainsi le stress.

La question de savoir si les méduses peuvent se rétablir après une exposition reste un sujet de recherche plus approfondi, car il faudra du temps pour comprendre globalement les réponses des écosystèmes aux facteurs de stress.

Pire que le réchauffement climatique

L’équipe a en outre souligné que les sédiments en suspension induisaient une réaction plus sévère chez les méduses casque qu’une augmentation de quatre degrés de la température de l’eau de mer. Les projections climatiques actuelles supposent que la température de la mer augmentera d’un degré au cours des 84 prochaines années, alors qu’une augmentation de quatre degrés n’est prévue que dans les scénarios de réchauffement climatique les plus extrêmes.

Les auteurs craignent que les facteurs de stress entraînant une augmentation de la dépense énergétique, comme ils l’ont observé pour la méduse casque, devront être combattus par une augmentation de l’apport alimentaire. Comme la nourriture dans les profondeurs marines est généralement rare, cela pourrait finalement conduire à la famine.

Bien que davantage de données sur différentes espèces pélagiques soient nécessaires pour mieux comprendre les impacts environnementaux de l’exploitation minière en haute mer, la réponse au stress des méduses casque peut être représentative d’autres animaux gélatineux, qui sont également abondants dans les écosystèmes des grands fonds.

Sur la base de leurs conclusions globales, les chercheurs appellent à la prudence concernant l’exploitation minière en haute mer, car de nombreux services écosystémiques importants des océans profonds pourraient être compromis.

« L’exploitation minière en haute mer pouvant commencer au cours de la prochaine décennie, susceptible de perturber les habitats de la colonne d’eau à proximité ainsi que les fonds marins, il est essentiel de comprendre les effets combinés de l’exploitation minière et du réchauffement des océans », Andrew K. Sweetman, co-auteur. de l’étude, a déclaré.

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Nicolas