Le personnel de Trafigura a tenté de cacher les « drapeaux rouges », selon Gupta

Le personnel du groupe Trafigura a travaillé avec le fraudeur présumé Prateek Gupta pour s’assurer que leurs transactions n’éveilleraient pas les soupçons du principal prêteur Citigroup Inc., selon des messages rendus publics lors de la bataille judiciaire entre les deux parties.

Cette révélation constitue le dernier rebondissement d’une affaire qui a choqué le monde du commerce des matières premières, après que Trafigura ait accusé en février Gupta d’avoir perpétré une fraude massive à son encontre. La société a déclaré avoir payé plus de 500 millions de dollars pour du nickel, pour finalement découvrir que les cargaisons contenaient en réalité des décombres sans valeur.

En janvier 2022, un employé de Trafigura a demandé à l’un des dirigeants de Gupta de « veuillez maintenir un minimum de crédibilité » concernant les temps de trajet des cargaisons de nickel que les deux sociétés échangeaient.

Comment Citigroup a contribué à lever le voile sur le cauchemar du nickel de Trafigura

« Heureusement, Citi a accepté celui-ci, avec peu de suspicion, mais nous n’aurons peut-être pas autant de chance à l’avenir », a-t-il écrit. Dans un autre message de juin 2021, un autre trader de Trafigura a félicité Gupta pour une « excellente année » et a déclaré que « l’équipe » avait fait « un bon travail de réponse pour éviter tout signal d’alarme ».

Gupta affirme que les messages, qui ont été rendus publics lors d’une audience du tribunal mardi, montrent que Trafigura était consciente que les cargaisons de « nickel » qu’elle lui achetait contenaient en fait d’autres marchandises. Il cherche à faire lever l’ordonnance de gel à l’échelle mondiale à son encontre.

Les avocats de Trafigura ont répondu que la défense de Gupta était « imparfaite et franchement désespérée », arguant que cela n’aurait aucun sens pour Trafigura de payer des centaines de millions de dollars pour du matériel qu’elle savait sans valeur. Ils ont déclaré que les messages divulgués par Gupta ne contenaient aucune déclaration « indiquant clairement la complicité dans la fraude de la part d’un employé de Trafigura » et ont contesté l’interprétation et le contexte des messages suggérés par Gupta.

« Les affirmations de M. Gupta ne semblent être rien d’autre que de la calomnie visant à détourner l’attention de la fraude qu’il admet avoir commise contre Trafigura », a déclaré un porte-parole de la société.

Néanmoins, les nombreux WhatsApp et les échanges de courriers électroniques produits par Gupta soulèvent des questions inconfortables pour Trafigura, montrant que le personnel du géant du commerce des matières premières cherchait à organiser des activités commerciales potentiellement suspectes de manière à éviter tout examen plus approfondi de la part de Citi.

La banque américaine, qui continue de financer Trafigura, a été un acteur clé de la saga, en prolongeant une ligne de crédit de 850 millions de dollars que l’entreprise a utilisée pour financer ses transactions avec Gupta. Citi a mis fin à l’accord en octobre 2022, déclenchant la série d’événements qui se sont terminés par la poursuite de Trafigura contre Gupta.

Bien que Trafigura ait fait du commerce avec Gupta pendant des années, leur relation s’est considérablement développée à partir de 2019 environ. Dans le cadre d’un accord que Trafigura décrit comme un « financement de transit », la société de négoce achèterait des cargaisons de nickel à des sociétés liées à Gupta au fur et à mesure qu’elles étaient chargées sur un navire. navire, étant entendu qu’une fois arrivés à destination 90 à 180 jours plus tard, une autre société liée à Gupta rachèterait la cargaison au même prix. Trafigura empocherait des frais équivalents à un taux d’intérêt d’environ 4 à 6 %.

Dans l’e-mail daté du 26 janvier 2022, Dayansh Jain, analyste des opérations chez Trafigura à Mumbai, a écrit à Girdhar Rathi, responsable commercial de Gupta, pour souligner que l’une des transactions de Trafigura avec Gupta montrait un temps de transit de 95 jours pour parcourir la courte distance entre Taiwan et la Chine.

« Les banques ne trouvent pas logique d’accepter un BL de Taiwan vers la Chine avec un transit de 95 jours (au lieu de quelques jours) », a-t-il écrit. « Heureusement, Citi a accepté celui-ci, avec peu de suspicion, mais nous n’aurons peut-être pas autant de chance à l’avenir. »

Trafigura a reconnu que les expéditions impliquées dans ses transactions avec Gupta prenaient un temps inhabituellement long, l’ancien patron du nickel Socrates Economou ayant déclaré dans un précédent affidavit qu’un tel arrangement permettait aux sociétés de Gupta d’obtenir un financement pour la période la plus longue possible.

Trafigura a déclaré qu’elle ne pensait pas qu’aucun de ses employés ait été complice de la fraude présumée au nickel, même si l’entreprise a reconnu les lacunes de ses processus et s’est engagée à tirer les leçons de cette expérience.

drapeaux rouges

Dans un affidavit, Gupta a affirmé que toute cargaison détenue par Trafigura pendant plus de 180 jours déclencherait un signal d’alarme auprès de Citi et que, par conséquent, Trafigura jonglerait avec ses échanges avec lui pour s’assurer qu’il pourrait racheter chaque cargaison dans ce délai.

« L’équipe a fait un bon travail de réponse pour éviter tout signal d’alarme », a écrit Harshdeep Bhatia, un commerçant de Trafigura à Mumbai qui était le principal point de contact de Gupta et a quitté l’entreprise plus tôt cette année, dans un communiqué. WhatsApp message du 6 juin 2021.

Gupta affirme également que c’est Trafigura qui a demandé à impliquer plusieurs nouvelles sociétés dans ses transactions, afin de dissimuler la véritable exposition de la maison de commerce à son groupe.

« Nous devons diviser le financement du commerce, ce qui soulève des questions », a écrit Bhatia le 2 septembre 2020. En conséquence, selon Gupta, plusieurs nouvelles entités ont été introduites dans l’accord, qui impliquait que Trafigura achète des cargaisons à une société liée à Gupta. puis les revendre plus tard à une autre société liée à Gupta.

Dans un document judiciaire distinct, Bhatia a déclaré que le message d’alerte avait été rédigé dans le contexte des retards opérationnels de Gupta et de l’impact de la pandémie de Covid-19, et a affirmé que c’était en fait Gupta qui avait amené les entreprises supplémentaires dans le commerce. .

Lorsque Citi faisait part de ses inquiétudes concernant les transactions sur le nickel en 2022, Gupta affirme que Trafigura l’a pressé d’identifier les conteneurs qui pourraient être proposés à l’inspection pour apaiser la banque américaine. Selon lui, cela montre que Trafigura a compris que les conteneurs ne contenaient pas tous du nickel et que « entre mars et octobre 2022, elle a fait tout ce qu’elle pouvait pour soulager la pression de Citi et éviter de déplacer les marchandises vers l’entrepôt ».

« Plus de confort »

Il cite un email d’octobre 2022 de Thibaut Barthelme, responsable du financement du commerce des métaux raffinés chez Trafigura, à Economou et au trader Mehdi Wetterwald, qui semble reconnaître la possibilité qu’une inspection des cargaisons puisse trouver autre chose que du nickel :

« Nous avons encore eu un appel avec Citi vendredi… Ils insistent sur les inspections, que nous devrons faire sur les conteneurs qui arrivent au port. C’est la clé pour eux et nous ne pouvons pas l’éviter cette fois…

La question est alors de savoir si nous voulons les impliquer dans le processus d’inspection. Cela leur apportera un plus grand confort s’ils le sont (c’est-à-dire s’ils financent toujours les conteneurs qui sont contrôlés), mais si nous ne trouvons aucun matériel ou s’il y a un problème, ils le sauront immédiatement et qui sait comment ils réagiront.

Dans un autre dossier judiciaire rendu public mardi, Economou a déclaré que Trafigura avait demandé à Gupta de sélectionner des cargaisons à inspecter uniquement parce qu’elle essayait d’éviter de perturber les activités de son client, plutôt que parce qu’elle savait que certains des conteneurs ne contenaient pas de nickel LME.

Trafigura a finalement procédé à une inspection des conteneurs début novembre, découvrant qu’ils ne contenaient pas de nickel comme ils auraient dû.

Alors que la relation s’est dégradée au cours des derniers mois de 2022, les communications entre Trafigura et Gupta sont devenues plus frénétiques.

Dans l’un des derniers messages cités dans les documents, le 1er décembre 2022, le trader de Trafigura Bhatia écrit à Gupta : « Nous devons tous nous en sortir le plus tôt possible car les conséquences sont au-delà des mots. »

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Nicolas