Une affaire de corruption piège un homme qui détenait les secrets et les cordons de la bourse de Trafigura

Pendant des années, l’une des personnes les plus influentes dans le négoce de matières premières a été un comptable anglais à la voix discrète et à peine connu en dehors de sa propre entreprise. Mais cette semaine, Mike Wainwright, du groupe Trafigura, a été placé sous le feu des projecteurs après avoir été inculpé par le plus haut procureur suisse pour avoir prétendument soudoyé un fonctionnaire du gouvernement angolais.

Wainwright, qui a passé toute sa carrière chez Trafigura et était un protégé du charismatique fondateur Claude Dauphin, pourrait être le négociant en matières premières le plus ancien jamais accusé de corruption. Malgré la réputation de l’industrie pour ses enveloppes brunes et ses pots-de-vin qui remonte à l’époque de Marc Rich, très peu de personnalités parmi les plus haut placées ont jamais été poursuivies.

S’il est reconnu coupable, il risque jusqu’à cinq ans de prison. Il nie les accusations.

Wainwright, 50 ans, passionné de course automobile, a évité de se faire connaître publiquement de certains des plus grands traders de l’entreprise. Mais ceux qui ont travaillé avec lui chez Trafigura affirment qu’il a été pendant des décennies une figure extrêmement puissante – et l’un des principaux actionnaires – de l’entreprise qui se classe parmi les plus grands négociants en matières premières au monde.

L’affaire suisse contre Wainwright et Trafigura met en évidence le désir croissant des procureurs de tenir les plus hauts dirigeants du secteur pour responsables de corruption présumée dans une série d’affaires tentaculaires qui ont impliqué la plupart des plus grands négociants. Au Royaume-Uni, les procureurs déclarent qu’ils examinent les accusations portées contre onze anciens traders et dirigeants de Glencore Plc après que la société a reconnu avoir versé de nombreux pots-de-vin sur une période de plusieurs années dans plusieurs pays.

Pour Trafigura, cette affaire coïncide avec le début d’un changement générationnel au sein du leadership. Wainwright, qui a occupé le poste de chef de l’exploitation de 2008 jusqu’au début de cette année, avait déjà annoncé son intention de prendre sa retraite l’année prochaine. Il est désormais en congé, même s’il reste salarié.

Trafigura et Wainwright ont l’intention de se défendre devant les tribunaux contre les allégations suisses, a annoncé mercredi la société. Un avocat de Wainwright a déclaré qu’il avait nié avoir « effectué, ordonné ou autorisé des paiements dans un but de corruption ».

Ces dernières années, alors que les procureurs des États-Unis, du Royaume-Uni, de la Suisse et du Brésil ont engagé une vague de poursuites pour corruption contre de grandes sociétés de négoce de matières premières, seuls quelques négociants de niveau intermédiaire ont été inculpés d’actes répréhensibles à titre individuel. Marc Rich a librement admis avoir versé des pots-de-vin à son apogée, mais c’était à une époque de lois laxistes en matière de corruption, en particulier en Suisse, où sont basés de nombreux commerçants. Le scandale « pétrole contre nourriture » impliquant des pots-de-vin versés à l’Irak de Saddam Hussein au début des années 2000 a conduit à plusieurs poursuites contre des commerçants individuels, principalement aux États-Unis, mais pas contre les dirigeants des plus grandes sociétés commerciales du monde.

« Nous revisitons le passé avec les yeux d’aujourd’hui », a déclaré Jean-François Lambert, consultant et ancien banquier du secteur du négoce de matières premières. « Le résultat sera douloureux pour les maisons de commerce. »

Employé 41

Chez Trafigura, Wainwright était officiellement responsable du côté peu glamour du commerce des matières premières : les équipes de logisticiens et de comptables qui travaillent en arrière-plan pour suivre les transactions d’une entreprise.

Mais son rôle était bien plus que cela. Il a rejoint l’entreprise en février 1996, quelques années seulement après sa création par un groupe d’anciens employés mécontents de Marc Rich + Co.. Wainwright avait le numéro d’employé 41 et a commencé comme comptable.

Au fil du temps, il est devenu un favori du fondateur Dauphin, qui l’appréciait pour sa loyauté et lui faisait confiance sans aucun doute, affirment plusieurs personnes ayant travaillé avec les deux hommes.

Wainwright était l’une des seules personnes au sein de Trafigura, autre que Dauphin, à connaître la participation de chaque employé dans l’entreprise, un partenariat privé dans lequel chaque année les employés-actionnaires attendent avec impatience de découvrir combien d’actions leur ont été attribuées.

Un ancien membre du conseil d’administration rappelle comment Dauphin et Wainwright discutaient entre eux de la rupture de l’actionnariat avant de la présenter au reste du conseil d’administration comme un fait accompli.

Signe de son importance, c’est Wainwright, avec le directeur général Jeremy Weir et le directeur de longue date du commerce pétrolier Jose Larocca, que Dauphin a choisi de diriger l’entreprise après sa mort en 2015. Pendant des années, le directeur financier de Trafigura n’a pas eu de siège au conseil d’administration de la société; mais Wainwright, son directeur de l’exploitation, l’a fait.

Les participations individuelles des dirigeants de Trafigura sont un secret bien gardé, mais de nombreux employés actuels et anciens affirment que Wainwright est l’un des principaux actionnaires de l’entreprise.

Vendredi, l’énorme richesse générée par Trafigura pour ses hauts dirigeants a été soulignée lorsque la société a annoncé avoir versé 5,9 milliards de dollars de dividendes à ses quelque 1 200 salariés actionnaires, après avoir enregistré un autre bénéfice annuel record.

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Bien que Wainwright ait conservé un profil bien plus bas en dehors de l’entreprise que Weir ou Larocca, il a eu un rare moment de publicité lorsqu’il a acheté une villa sur le lac Léman pour un peu moins de 50 millions de francs (57 millions de dollars). Et la richesse qu’il a générée au fil des années chez Trafigura a contribué à financer sa passion pour la course automobile : il possède une équipe de pilotes d’endurance et a participé à des versions amateurs de la célèbre course des 24 heures du Mans.

Approuvé personnellement

Wainwright est connu au sein de Trafigura pour sa concentration sur les chiffres plutôt que sur les relations – presque une image miroir de son mentor, Dauphin, qui aimait nouer des amitiés avec des chefs d’entreprise et des politiciens et concluait de nouveaux accords avec une passion qui obscurcissait parfois leur logique commerciale douteuse.

Il approuvait personnellement même des dépenses relativement modestes – comme un abonnement à un bulletin d’information de l’industrie – ce qui le rendait impopulaire parmi certains membres des rangs de Trafigura qui répugnaient à voir leurs dépenses scrutées.

Cet oubli a également fait de lui une cible pour les procureurs qui poursuivent les allégations de corruption historique de Trafigura. Lorsque les procureurs brésiliens ont accusé Trafigura de corruption dans le cadre de l’enquête tentaculaire « Car Wash » dans une affaire civile en 2020, Wainwright a été désigné comme accusé. Les procureurs ont montré des courriels dans lesquels il approuvait des paiements – fournissant des numéros de référence à cinq chiffres pour les livres de Trafigura – qui, selon eux, ont été utilisés pour soudoyer les responsables de Petrobras.

Un porte-parole a déclaré que Trafigura n’avait connaissance d’aucune preuve que Wainwright ou quelqu’un dans sa direction actuelle avait « autorisé ou avait eu connaissance de paiements inappropriés aux employés de Petrobras ».

Et en Angola, selon les procureurs suisses, Wainwright a approuvé des virements bancaires et des paiements en espèces totalisant environ 5 millions de dollars au chef d’une unité de la compagnie pétrolière d’État Sonangol.

Trafigura a déclaré qu’elle était disposée à régler l’enquête suisse à l’amiable, mais qu’elle se défendrait désormais devant les tribunaux.

Pourtant, Trafigura, dans un communiqué publié cette semaine, a reconnu des actes répréhensibles passés.

« Nous regrettons sincèrement ces incidents qui enfreignent notre code de conduite et sont contraires à nos valeurs », a déclaré le PDG Weir dans le communiqué. « Nos politiques et procédures de conformité ont été examinées en externe et jugées conformes aux exigences légales pertinentes et aux normes internationales de bonnes pratiques. Ces incidents historiques ne représentent en aucun cas l’entreprise que nous sommes aujourd’hui. La société a déclaré qu’elle était sur le point de parvenir à un règlement avec le ministère américain de la Justice concernant des « paiements irréguliers » au Brésil.

Dans d’autres sociétés commerciales, un accord avec les procureurs américains a annoncé un changement générationnel dans la direction. Par exemple, presque tous les cadres supérieurs de Glencore ont pris leur retraite dans les années qui ont précédé le règlement de l’entreprise avec le DOJ.

Pour les dirigeants de Trafigura, ces accusations surviennent à un moment sensible, car l’entreprise est toujours aux prises avec les conséquences d’une prétendue fraude massive au nickel. Elle a également récemment annoncé une réorganisation de sa haute direction, même si Weir et Larocca restent ses deux plus hauts dirigeants.

Trafigura ne s’attend à aucun changement au sein de sa haute direction dans le cadre du processus de règlement, a déclaré la société jeudi en réponse aux questions.

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Nicolas